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Perivolia municipal stadium, a ground with a citrus smell

Looking for a stadium in Creta (Greece) for groundhopping purpose, can be a very exciting leisure if you are not using a GPS (sat nav). I have tried it with the home stadium of Platanias FC in Chania – or Xania – in the North-western part of the island. But the try is definitely worth if you are not a fan of starchitecture, tradium or international stadia manufactured ambiance.

 

Not being an expert of Greek Superleague, it will be difficult to realize that Chania has, in fact, a team playing in top division since it is named Platanias FC1. The Chania’s club is named from the place it comes from: an awfully touristic small town on the Cretan Sea. Platanias is a deme, a local community different from the one of Chania, located 10 km (6,2 miles) eastward. But Platanias FC is not playing there anymore, rather in Perivolia which is a village in Mournies…  a regional unit of Chania’s municipality.

Do not make any mistake with another Mournies in Creta ; a village nearby Ierapetra, same island, but on the south-eastern part, facing the Libyan Sea. If you are there looking for the stadium right in time for kick-off, you will be disappointed… Perivolia is also a location nearby Réthymnon, the third largest city in Creta, one hour ago by car from our Perivolia. Different mistake… same punishment: no game in time!

Once you know, for sure, that Platanias FC’s ground, Perivolia Municipal Stadium, is to be found nearby Chania, somewhere over the national road, toward the South, you are almost there. Do not be ashamed to get lost again, you are not the only one. The roads leading to the place are tricky and you do not expect a stadium in such a rural area. Many other people got lost before you, many Greeks fans amongst them. A small stadium nearby is covered by spray paints of Attica fans that probably made a mistake and spoiled some precious spray cans.

Arriving to Perivolia municipal stadium from the countryside roads.

Once you are there, you start to wonder why a town planning authority has decided that such a small lot of land, surrounded by fields, would be an ideal location for a national sport ground. It is just a tiny building plot in the countryside, surrounded by a small road leading to the industruous suburbs of Chania, a weird « fairy land », a 5×5 soccer, some citrus fields with its characteristic red-orange soil, and some olive trees.

A strange neighbourhood…

But was it planned? Never mind. In 1959, some persons decided that the land was available and they built a national stadium. The stadium  was later  « given » to the municipal authority of Chania and renovated in 2012 (consequence of the economical crisis or promotion of Platanias FC to top division?).

The stadium is located 4 km South of Chania, nearby the national road, completely outside the city. You access it either by a suburban road (Eleftherias) or by small countryside roads. The only sign of an urban life is the bus stop and its two typically Greek small chapels.

Bus stop and last stop for praying for Platanias FC.

Do not except to be guided by the floodlights or a name over the roof advertising a beer or insurance company: there is no name on the stadium. Not even « Perivolia municipal stadium » on the main stand. There is no car park below or nearby the stadium, and even more, no open space around it. How could people park there?  You cannot walk all around the stadium because of citrus and olive fields. Only two faces are directly accessible from the public realm. The temporary stand built on the East are well above the old fencing wall and you can enjoy the smell and vision of the citrus on the half time. You can almost pick a fruit.

The East stand with its citrus foreground.

The stadium is painted in blue and white, not red and white, colors of Platanias FC. Are those colors a remaining of the national ownership? Is dedicated to Uruguay or Argentina? Maybe Manchester City or Maracanã?

Southside wall with its blue gate dating from the time it was a national stadium?

The outside walls seems to be regularly bleached by the municipality to cover the away fans signatures. The stadium is surrounded a by a small wall (2 m. or 6,56 ft high) directly on the road. It is surelevated by a fence made or iron grid used for the building industry, a typical way of fencing field and house in Creta.

White bleached wall and its hand-made fencing.

The stadium is nevertheless beautiful under the Summer sky, when empty. The ambiance is absolutely peaceful. The stunning landscape of laurels, olive and citrus trees  with the mountains in the distance (Lefki Ora, the white mountains) and the smell of eucalyptus trees contribute to the success of the location. At the end, we can have only one regret: Platanias was playing away in AEK Athens this very week…

Cite this article as: Jean-Michel ROUX, Perivolia municipal stadium, a ground with a citrus smell, in Au stade des villes, 15/08/2017, https://stade.hypotheses.org/892.
  1. The club is currently competing in the Superleague for the first time in its history, after winning the promotion play-offs of 2011–12. It is even the only cretan club playing at that level, OFI and Ergotelis, the far better known clubs of Heraklion, being in the second division []

Yiannis Papamatheakis et les jours heureux d’OFI Héraklion

Yiannis Papamatheakis est une figure de légende du football crétois. Il est l’homme qui a porté OFI1, le principal club d’Héraklion, jusqu’à une coupe de Grèce en 1987 et sept incursions en coupe d’Europe.  En villégiature sur la côte sud de l’île, il a accepté de répondre à nos questions. Portrait d’un président « à l’ancienne » d’un petit club grec et de son stade, le Theodoros Vardinogiannis.

 

Les années de gloire d’OFI

Comme beaucoup de Crétois, Yiannis Papamatheakis, a quitté un jour son île pour aller à Athènes faire des études. Comme beaucoup de Crétois, il a dû prendre partie pour l’un des deux grands clubs grecs. Il assiste dès sa première année d’étude au derby entre l’Olympiakos Le Pirée et le Panathinaïkos d’Athènes (PAO)… et choisit Le Pirée, pour la beauté du  jeu qu’il développe. Mais parce qu’OFI était l’équipe principale de l’île, il assiste à toutes les rencontres du club crétois à Athènes.

Justement, lors d’un match d’OFI dans la capitale, il rencontre les dirigeants du club. Quelques années plus tard, en 1977, ceux-ci lui proposent de rentrer au bureau du club. La proposition est tentante. Papamatheakis vient de perdre père et mère, ainsi qu’un frère en sept mois… Ses amis le pressent d’accepter afin de l’aider à faire son deuil. Et puis OFI est un club amateur, sans grande histoire.

Deux ans plus tard, le football grec passe au professionnalisme2. OFI est de l’aventure et se trouve un mécène idéal en la personne de Vardis Vardinogiannis, l’un des huit enfants de la richissime famille d’armateur d’origine crétoise3. Son frère, Yiorgos prend, quant à lui, la tête du Panathinaïkos d’Athènes.

En 1981, Vardis Vardinogiannis4 décide de changer le président en place. Il repère alors Papamatheakis et se renseigne à son sujet. Etudes, compétences professionnelles, caractère personnel, tout y passe. Les premiers amours pour l’Olympiakos ne pèsent finalement pas trop lourd dans la balance et Papamatheakis se voit proposer la présidence.

Papamatheakis demande que soit d’abord épongée la dette du club, de quelques 40 millions de drachmes. Quitte à aller en prison, autant y aller pour ses propres malversations! Le mécène lui remet alors la somme en mains propres. Rapidement le jeune président règle les dettes en cours, réorganise le club et retourne bientôt 12 millions de drachmes à l’armateur. Le contrat de confiance entre le jeune président et son actionnaire principal est scellé. Il va durer 21 ans. Le jeune président décide aussi de garder son emploi de cadre dans la banque. Il sera président bénévole et rendra des comptes chaque année à son actionnaire.

Le bureau d’OFI au grand complet avec deux journalistes (aux extrémités) entourant le Président Papamatheakis, 1981. Sources personnelles.

Le stade d’OFI, le Theodoros Vardinogiannis, appartient alors à la section amateur du club. Elle concède l’usufruit du stade à la section professionnelle pour une durée de 99 ans en échange de 25% des recettes aux guichets.  Situé dans le faubourg de Kaminia, aux portes de l’ancienne muraille vénitienne, le stade a été construit en 1951 sur les ruines d’un ancien cimetière juif et arménien. C’est un vrai stade «à l’anglaise»: les quatre tribunes qui se font face ont été construites au gré des finances du club… et donc de son mécène.

Le stade Vardinogiannis et son insertion urbaine, 2010.

Les murs des tribunes sont construits à l’alignement des rues alentours. Pas de parvis, pas de dégagement autour du stade. Aucun parking lié au stade. Pas de façade noble et urbaine et une entrée officielle pas franchement magnifiée…

Façade et entrée principale du stade, 2010.

C’est pourtant dans ce stade vétuste, exigüe et à l’ambiance sulfureuse qu’OFI connaît ses heures de gloire sous la présidence de Papamatheakis. Des finances saines, des « rapports de bon voisinage » avec le Panathinaïkos pour le recrutement des joueurs, un stade qui met la pression sur l’adversaire et voilà OFI qui se met à tutoyer les sommets du championnat grec, à l’affut d’une défaillance d’un des quatre grands clubs du pays (PAO et AEK à Athènes, Olympiakos au Pirée, PAOK à Salonique).

Le président Papamatheakis, quand il faisait l’intérêt des journaux grecs.

En 1987, OFI remporte la coupe de Grèce contre Iraklis Salonique, offrant à son président un retour sur l’île, en bateau comme il se doit, et un triomphe dans les rues d’Heraklion. Sept participations à la coupe de l’UEFA conforte un temps OFI comme une des places importantes du football grec. Qu’importe alors les rapports compliqués du président Papamatheakis avec les supporteurs radicaux d’OFI, cette fameuse Gate 4 qui lui reproche (au même titre que d’autres supporteurs d’ailleurs en Grèce), les liens de consanguinité entre leur club et le Panathinaïkos de l’autre frère Vardinogiannis…

Fresque des supporteurs radicaux de l’OFI (gate 4), 2010.

 

Les années sombres d’OFI et de son stade

Au début des années 2000, les vicissitudes du football grec finissent par lasser Papamatheakis et les Vardinogiannis. Le premier se retire complètement du monde du football pour se consacrer à sa famille. Les différents partis politiques lui tendent les bras. Il refuse poliment. Reste pour lui la satisfaction du devoir accompli et la nostalgie des matchs de coupe d’Europe dont cette fameuse qualification face à l’Atletico de Madrid.

Vardis et Yiorgos Vardinogiannis se retirent respectivement d’OFI et du Panathinaïkos F.C. Si le club de la capitale y survit, les choses tournent au vinaigre pour OFI. Le club ne connaîtra plus jamais d’heures de gloire et finira même par être dépassé dans sa propre île par le voisin et rival Ergotelis Heraklion et par le modeste Platanias FC de La Canée. Aujourd’hui OFI végète en deuxième division et son stade, le Theodoros Vardinogiannis Stadium, est désormais particulièrement vétuste.

En 2000, le stade devient assis et sa capacité est réduite de 10 500 à 8 500 places. Certaines tribunes sont rénovées progressivement mais avec plus ou moins de bonheur. Un des pylônes d’éclairage, fait ainsi sa place à travers une tribune comme le perce-neige au printemps.

Stade Theodoros Vardinogiannis, 2010.

Et pourtant, et pourtant, c’est dans ce stade que préfère toujours jouer l’OFI, rejetant le confort, la modernité et les coûts prohibitifs d’occupation du stade Pankritio, situés à quelques centaines de mètres. L’OFI n’est pas près de se séparer de la nostalgie des années Papamatheakis…

 

Ce portrait doit beaucoup à Katerina Papayiannakis qui nous a mis en contact avec Yiannis Papamatheakis et a assuré traduction franco-grec de l’entretien. Cet article est dédié à la mémoire d’Aristea Komis, décédée ce même jour et dont la voix riante égaye le fond sonore de notre conversation.

Cite this article as: Jean-Michel ROUX, Yiannis Papamatheakis et les jours heureux d’OFI Héraklion, in Au stade des villes, 05/08/2017, https://stade.hypotheses.org/719.
  1. Omilos Filathlon Irakleiou, en grec OΦΗ, est un club omnisport fondé en 1925 []
  2. Le football devient professionnel en France en 1932… []
  3. Les Vardinogiannis sont originaires de Rethymnon, en Crète. D’extraction modeste, les huit frères et soeurs, réussissent à faire fortune, dans la Grèce d’après-guerre, étendant leurs activités du transport maritime aux pétroles, en passant par la banque, les médias ou la promotion immobilière. []
  4. Vardis Vardinogiannis, est un armateur et industriel grec né en 1933 à Rethymnon, en Crète.  Il est connu pour sa réussite exceptionnelle dans les affaires, en particulier dans le transport de pétrole, y compris en contournant l’embargo de la Rhodésie par les Nations Unies (1966). []

Henry Miller. Le stade de Delphes

Henry Miller est un romancier et essayiste (1891-1980) devenu sur le tard une des grandes figures de la littérature américaine. Né à Brooklyn (New-York), Miller exerce divers petits métiers avant de décider de partir vivre à Paris et devenir écrivain. Il y mène une vie de bohème tout en écrivant ses premiers romans autobiographiques. L’un d’eux, Le Colosse de Maroussi (The Colossus of Maroussi), est un récit de voyage en Grèce, en 1939, année idéale pour visiter l’Europe! Il décrit, avec poésie, les villes et campagnes grecques : «La lumière de la Grèce m’a ouvert les yeux ; elle a pénétré mes pores et dilaté tout mon être». 

Le passage sur la montée au stade antique de Delphes a beau être court, il est beau tout court:
« Après avoir erré parmi les colonnes brisées, nous escaladâmes le sentier tortueux qui mène au stade, tout en haut. Katsimbalis ôta son pardessus et couvrit la distance, de bout en bout, à pas de géant. Le cadre est spectaculaire. Le stade est situé juste au-dessous de la crête ; on a l’impression que, la course finie, les conducteurs de char, enlevant leurs attelages et bondissant par-dessus la cime, devaient foncer dans l’azur. L’atmosphère est surhumaine, enivrante à la folie. Tout ce qu’il y a d’extraordinaire et de miraculeux dans Delphes, se rassemble ici dans le souvenir des jeux qui se disputaient dans les nuées. »

Stade antique de Delphes avec ses tribunes construites par l’évergète Hérode Atticus en 147.

Henry MILLER, Le colosse de Maroussi, (The Colossus of Maroussi, 1941, traduction de Georges Belmont), Paris : éd. Du Chêne, 1958.